Fabricación de acero inoxidable

Qué hay que saber sobre la fabricación de acero inoxidable

10.21.2022

Los informes indican que, a medida que siga aumentando la demanda en los sectores de la automoción y la construcción, también deberíamos esperar un crecimiento constante del mercado de fabricación de acero de precisión en los próximos años. Este crecimiento se traduce en un aumento de la demanda de acero inoxidable, que posee la mayor cuota de mercado en la fabricación de acero de precisión en Estados Unidos. Para entender por qué el acero inoxidable es la opción más popular entre los metales fabricados, repasemos cómo se fabrica, para qué se utiliza y cuáles son sus ventajas potenciales.

¿Qué es el acero inoxidable?

Mientras que el acero es una aleación metálica compuesta principalmente de hierro y carbono, el acero inoxidable también contiene al menos un 10,5% de cromo. Para mejorar aún más las propiedades mecánicas del acero inoxidable, también pueden añadirse elementos como manganeso, molibdeno, níquel y titanio. Se producen varios tipos y grados de acero inoxidable en función de la proporción de las materias primas combinadas.

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Los cinco tipos de acero inoxidable son:

  1. Austenítico: Es la forma más común de acero inoxidable. Es resistente a la corrosión y flexible gracias a los altos niveles de cromo, molibdeno y níquel.
  2.  Ferrítico: Resistente a la tensión y al mal funcionamiento por temperatura, el acero inoxidable ferrítico es magnético y tiene niveles más altos de cromo y más bajos de carbono.
  3. Austenítico-ferrítico (dúplex): Las propiedades austeníticas y ferríticas hacen que los metales dúplex sean resistentes a la corrosión e ideales para las industrias marina, petrolera y del gas.
  4. Martensíticos: Estos metales son similares a los aceros inoxidables ferríticos pero con más carbono. Son magnéticos y pueden endurecerse con tratamiento térmico, pero requieren un recubrimiento de polímero para protegerlos de la corrosión.
  5. Endurecimiento por precipitación: Este acero inoxidable duradero, duro y resistente a la corrosión es más fuerte que el austenítico.

Existen varios grados de acero inoxidable dentro de los tipos mencionados anteriormente. Puede obtener más información en nuestra breve guía sobre grados de acero inoxidable.

¿Qué es la fabricación de metales?

La fabricación de metales es el proceso de fabricación en el que se cortan, doblan, moldean y ensamblan metales para crear diversos productos finales. Este proceso de valor añadido crea diferentes piezas, máquinas y estructuras ampliamente utilizadas por el público en general.

Etapas de la fabricación de acero inoxidable

Fundición

El primer paso en la fabricación de acero inoxidable es fundir las materias primas en acero líquido. Este proceso suele durar entre 8 y 12 horas de calor intenso y sostenido en un horno eléctrico. A continuación, para garantizar una producción de alta calidad, el metal líquido se agita para eliminar las impurezas antes de fundirlo en formas semiacabadas, como bloques, palanquillas, desbastes, barras y tubos.

Formando

A continuación, el acero inoxidable se somete a una serie de técnicas de conformado o moldeado. El acero inoxidable se calienta, se hace pasar por grandes rodillos y se le da forma. Durante el laminado en caliente, los desbastes y palanquillas se convierten en barras o alambre, mientras que los desbastes se transforman en chapas, tiras y placas.

Recocido

Ahora que el acero inoxidable ha tomado forma, se produce el proceso de recocido (tratamiento térmico); el acero se calienta y se enfría en condiciones controladas para aliviar las tensiones internas.

Descalcificación

Dado que el proceso de recocido puede provocar la formación de incrustaciones en el acero, debe utilizarse un proceso de desincrustación, como el decapado o la electrolimpieza, para invertir los efectos. (Dependiendo del tipo de acero inoxidable fabricado y de si se utilizó laminación en caliente o laminación en frío durante la formación, el recocido y la decapación pueden producirse en distintos momentos de la fabricación. Puede encontrar más información sobre el desoxidado en ASTM International).

Corte

Las operaciones de corte comienzan con la creación de la forma o el tamaño deseados para el producto final. Este paso de la fabricación puede realizarse mediante diversos métodos, como el corte por láser (el más habitual), la sierra, el oxicorte, el corte por chorro de plasma, el mordentado, el troquelado, el cizallado recto o el cizallado circular.

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Acabado

El acabado superficial es una especificación crítica que hay que identificar antes de la fase de acabado. En función del tipo de acabado de acero inoxidable deseado, el proceso de acabado puede incluir el pulido, el esmerilado o el abrillantado.

Fabricación

Una vez que el acero inoxidable se ha acabado conforme a las especificaciones, se entrega al usuario final, que le dará forma, lo soldará y lo unirá para fabricar el producto final deseado.

¿Por qué fabricar acero inoxidable?

Ampliamente utilizado en entornos comerciales, residenciales e industriales, el acero inoxidable tiene muchas propiedades que lo convierten en la mejor elección de los fabricantes, entre ellas:

Resistencia y durabilidad

Con la adición de cromo y otras aleaciones, el acero inoxidable es resistente a la corrosión, al fuego y tiene una baja susceptibilidad a la fragilidad a temperaturas extremas. Conserva perfectamente su forma y composición incluso en las condiciones más adversas.

Ventajas higiénicas

Gracias a su superficie lisa y no porosa, el acero inoxidable se desinfecta fácilmente y no ofrece un entorno propicio para que prosperen las bacterias.

Apariencia

El acero inoxidable ha sido durante mucho tiempo la opción preferida en entornos comerciales o residenciales por su limpia estética arquitectónica.

Respeto del medio ambiente y sostenibilidad

El acero inoxidable es 100% reciclable. Dado que una gran mayoría ya se produce a partir de materiales reciclados, se reduce la necesidad de seguir extrayéndolo. Como ventaja medioambiental añadida, el acero inoxidable no lixivia sustancias químicas tóxicas.

Relación coste-eficacia

Debido a la constante demanda del mercado, el precio del acero inoxidable sigue siendo competitivo. Aunque la inversión inicial puede parecer más cara que la de otros metales, los menores costes de fabricación, instalación y mantenimiento, la durabilidad a largo plazo y la posibilidad de reciclado contribuyen a reducir el coste total del ciclo de vida.

Aplicaciones del acero inoxidable fabricado

El acero inoxidable se encuentra en una gran variedad de equipos y productos de uso generalizado. A continuación se muestran algunos ejemplos concretos de las diversas formas en que se utiliza el acero inoxidable:

Residencial

El acero inoxidable se encuentra habitualmente en nuestros hogares en herramientas, cubiertos, utensilios de cocina, electrodomésticos, fregaderos y lavadoras.

Comercial

El acero inoxidable es a la vez funcional y moderno. Por su solidez y resistencia a la corrosión, el acero inoxidable es una opción muy utilizada en todo el mundo en la construcción y los elementos arquitectónicos de edificios comerciales y puentes. Además, se utiliza en cocinas y baños comerciales por su durabilidad, estética, rentabilidad y propiedades higiénicas.

Transporte

Todos los sectores del transporte se benefician de la fabricación de acero inoxidable. Ya sea por tierra, mar o aire, los componentes de acero inoxidable se encuentran en vehículos de automoción, ferroviarios, marítimos y aeroespaciales.

Médico

Las características higiénicas del acero inoxidable lo convierten en una opción favorable a la hora de fabricar herramientas y dispositivos médicos, como agujas hipodérmicas, implantes, endoprótesis, etc.

Energía

Múltiples sectores energéticos, como el del petróleo, el gas, la energía solar, la hidráulica, la geotérmica y la eólica, utilizan acero inoxidable para diversos componentes que intervienen en la producción y distribución. Es parte integrante de la producción energética por sus propiedades anticorrosivas y termorresistentes.

Servicios, fabricación y equipamiento alimentarios

La industria alimentaria confía en el acero inoxidable por su diseño sanitario y su resistencia a la corrosión. Además, el acero inoxidable no altera el sabor de los alimentos, es rentable y fácilmente reciclable. Se utiliza en pasteurizadores comerciales, cocinas y unidades de refrigeración, y sirve para embotellar cerveza, refrescos, zumos y otros productos.

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Rebecca Latora
Rebecca es redactora independiente para Kloeckner Metals. Tiene un máster en Comunicación de Masas (RRPP) por la Universidad Estatal de Georgia y una licenciatura en Comunicación de Masas (Cine y Medios de Comunicación) por el Wesleyan College. Ha trabajado en varios puestos de redacción y gestión de proyectos en contratación, marketing, educación, relaciones públicas y sector inmobiliario.
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